Le vol de l'ange : Otto Lilienthal

​Pionnier dans l'histoire du vol à voile, Otto Lilienthal, ingénieur allemand, consacre sa vie à sa passion. Il réussit à démontrer scientifiquement les capacités de portance de l'extrados de l'aile.

​Dès l'âge de 14 ans, en 1862, Otto Lilienthal déjà passionné par l'aviation, fait ses premières expériences aéronautiques en fixant des ailes à ses épaules. Puis expérimente des vols avec des planeurs très rudimentaires. Otto préfère une approche expérimentale par le vol à voile, il ne croit pas en l'avenir des vols à hélice.

En 1889, il publie un ouvrage fondamental pour l'avenir de l'aviation, Der Vogelflug als Grundlage der Fliegekunst (Le vol de l'oiseau, bases de l'art du vol) et démontre l'importance de la courbure de l'aile.

Devenu ingénieur, Otto Lilienthal élabore des planeurs de très haut niveau de perfection ; les matériaux utilisés sont le bambou et le rotin recouverts d'une toile de coton. Ces appareils sont des monoplans d'une envergure d'environ sept mètres auxquels il se suspend par les coudes et avant-bras. Pour de meilleurs résultats, il édifie une montagne artificielle et une rampe de lancement d’où il prend un vent favorable pour s'élancer. Lilienthal parcourt en vol une distance de 800 mètres avec le planeur (14 m² de surface d'aile).

En 1894, Otto Lilienthal construit différents modèles de machines dont une avec un moteur. C'est le premier moteur à acide carbonique opérationnel. De là, il produit en série le planeur "normal". Ce sera la base de modèles pour les autres planeurs créés par la suite. En 1895, vient la période des biplans, les expériences de vols sont convaincantes. Plus de deux mille essais sont réalisés dans la période 1891-1896. Il est le premier homme à avoir piloté une machine volante.

En 1896, lors d'un vol, le plan supérieur de son prototype se détache et Otto Lilienthal chute d'une hauteur de dix-sept mètres. Il décède le lendemain et déclare, fataliste : « Des sacrifices doivent être faits ». Tous ses travaux et son approche scientifique ont eu un impact sur l'histoire de l'aviation ; les frères Wright s'en sont inspirés dans leurs recherches.

Mis en ligne le 20 juin 2014

  • Planeur Otto Lilienthal
    Planeur Otto Lilienthal
  • Vol
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  • Vol avec le planeur
    Vol avec le planeur
  • Otto Lilienthal
    Otto Lilienthal

Fiche technique du planeur d'Otto Lilienthal

Envergure : 7,6 m (réduite à 5,5 m)
Longueur : 3,9 m
Surface alaire : 10 m² (puis 7,8 m²)
Cambrure : 1/10 de l'allongement
Allongement de l'aile : 2
Masse à vide : 18 kilos

L'allongement de l'aile est égale au carré de l'envergure divisé par la surface portante.